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éthique & animaux
Bovins

L’élevage des vaches pour le lait

Pour nous vendre des produits laitiers, on nous montre des pâturages idylliques, des vaches paisibles, des veaux… à leurs côtés.

Mais le lait est-il vraiment inoffensif ?

Malheureusement, pour produire du lait en quantité, les vaches laitières sont inséminées à répétition, les veaux séparés de leur mère à la naissance, les cornes systématiquement retirées, les modes d’élevage de plus en plus intensifiés, pour une fin de vie… à l’abattoir. 

D’ailleurs, savez-vous d’où viennent les steaks hachés ?

Pourquoi le lait coule-t-il à flots ?

Depuis 1950, la production de lait par vache a presque quadruplé.

La séparation mère-petit

Dans presque tous les élevages laitiers, afin de conserver la totalité du lait pour la consommation humaine, le veau est séparé de sa mère à la naissance ou dans les 24 heures. Il arrive que ce soit un véritable déchirement pour la vache et son veau, dont la relation très forte pourrait durer de longues années. Après la séparation, certains se cherchent en meuglant pendant des jours. On a vu des vaches défoncer des clôtures et parcourir des kilomètres pour retrouver leur petit, parfois au péril de leur vie. Une étude récente a montré que les vaches qui ont la possibilité de rester en relation avec leurs veaux se montrent moins craintives et stressées6.

En savoir plus sur le destin des veaux

Poussées à bout

Pendant leur grossesse, les vaches laitières continuent à être traites ; elles sont donc simultanément exploitées pour leur lait et leur veau. Le scientifique John Webster estime que cet effort épuisant fourni quotidiennement par leur organisme reviendrait, pour un être humain, à l’énergie dépensée par six heures de course chaque jour6.

Poussées à l’hyperproductivité, les vaches souffrent de maux douloureux : des mammites (inflammations des mamelles causées par des infections lors de la traite), des métrites (infections de l’utérus causées par de mauvaises conditions d’hygiène lors de l’accouchement) et des boiteries (lésions au niveau des pattes, fourbures) et autres plaies/gonflements au niveau des pattes (causées par un couchage non adapté) sont fréquemment observés dans les élevages laitiers7.

Les vaches ont souvent un accès limité à l’extérieur, et les élevages en bâtiments clos (« zéro pâturage ») se développent, favorisant les boiteries sévères8.

Un écornage quasi systématique​

Des vaches sans corne en élevage.

En France, la quasi totalité des élevages laitiers pratique l’écornage, c’est-à-dire le retrait des cornes des vaches (appelé « ébourgeonnage » lorsqu’il est réalisé tôt), dans le but de protéger les éleveurs et les animaux de blessures éventuelles9, mais également de faciliter les manipulations des animaux lors de la traite, du transport, de l’abattage…10.

Cette mutilation, même pratiquée à un jeune âge, est non seulement douloureuse sur le coup, mais déclenche également une hypersensibilité chronique, causant de vives douleurs encore 3 mois plus tard11.

Une fin de vie à l'abattoir

Après une production de lait intensive, épuisées, malades, blessées ou stériles, les vaches sont conduites à l’abattoir. Alors que les bovins ont une espérance de vie d’environ 20 ans d’après les observations en refuges, les vaches laitières « en production » sont généralement tuées au bout de 8 ans12. Certaines sont abattues alors même qu’elles attendent un petit. Au total, 32 % de la viande dite « de bœuf » provient en fait de ces vaches laitières en fin de « carrière »13.

En savoir plus sur l’abattage des animaux

Transport et marchés

Des vaches laitières en lactation sont parfois transportées sans être traites. Certaines sont incapables de se déplacer mais sont quand même transportées, au mépris de la législation.

Sur les marchés ou les foires où les animaux sont vendus, et lors des transports, de graves manquements à la réglementation et des maltraitances sont régulièrement relevés : coups, aiguillons électriques sur des parties sensibles, absence d’eau et de nourriture…
En savoir plus sur le transport des animaux

Sources

1 Ministère de l’agriculture, [En ligne]. Réseau d'information comptable agricole (RICA) : 1988-2017 (France métropolitaine) – Rendement en lait de vache (L/ tête).

2 Boichard J., 1972. « Le lait et les problèmes de l'élevage laitier en France », Géocarrefour, n° 47-2, pp. 99-135 (p. 117). Disponible en ligne.

3 « Bien maîtriser l’allaitement de vos veaux : pour une croissance et pour une qualité optimales », Le veau sous la mère, septembre 2005, 6 p. (p. 1). Disponible en ligne.

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